Skype的故事:你为何这么屌?(一)

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今年是 Skype 网络电话成立十周年,让我们来追溯一下那 6 个创办了 Skype 的欧洲人是如何改变这个世界的。

“我不关心什么 Skype”,亿万富翁 Jaan Tallinn 摘下了蓝色的太阳眼镜,在爱沙尼亚的一个露天餐馆里对笔者说:“Skype 的技术已经有 10 年之久,它是互联网时代的产物。另外,我还有更多重要的事现在要去做。”

Tallinn 有 5 个孩子,他把 Skype 看作是自己第 6 个孩子。为什么 Tallinn 还不关心 Skype 呢?

2003 年 8 月 29 日,Skype 网络电话上线。根据统计,2012 这一年内 Skype 网络电话用户一共拨打了视频、语音通话 1670 亿分钟,比 2011 年增长了 44%。这一数字比当年全球电话用户拨打跨国电话的分钟数量多一倍。也就是说,Skype 已经成为地球上电话运营商的重要竞争对手。与此同时,Skype 的成功也让 Jaan Tallinn 和其他创始人赚翻了天。

但是世界不断在变化。当年的 Skype 拒绝在办公室悬挂牌子,闭门不见来访律师,在会议上安放儿童乐园。现在的 Skype 已经不是这个样子,变成了别人的资产。

一切从 2000 年开始……

在 2000 年,互联网创业风潮席卷美国,大西洋另一侧的欧洲出现了一个有 6 人团队创立的新闻娱乐门户网站 Everyday.com。

最初这个团队只有两个来自瑞典 Tele2 电信的员工:Niklas Zennström 和 Janus Friis. Zennström。当时 Tele2 的所有人 Jan Stenbeck 决定即日创办 Everyday 门户网站。但是在网站创办过程中,两人遇到了技术问题,Tele2 的营销总监 Stefan Öberg 决定寻找更多人来创办网站。1999 年 5 月,Tele2 在报纸上发布招聘信息寻找人才,日工资 330 美元(比当时爱沙尼亚人平均月工资还要高)。

随后 Jaan Tallinn、Ahti Heinla 和 Priit Kasesalu 成功竞选了这个岗位,这三个人是同学,而且都是科技迷。他们三人曾在前苏联时期创办的计算机网络 Fidonet 工作过,也成立过一家名为 Bluemoon 的小公司,成功制作、发布数款电脑游戏。但是到了 2000 年,这家公司花光了所有的收入,Bluemoon 几近破产。

因为没有了收入,所以三个人决定应征这份工作。Tele2 当时要求 PHP 工程师,但是这对他们来说非常陌生,但是三个人在一个周末就学会了 PHP 然后快速完成了 Tele2 要求的任务。

Skype 六人小团队的最后一个人 Toivo Annus 是在 Tallinn 管理 Everyday.com 时加入的。很快,门户网站就建好了,随后团员便回到了各自的岗位。虽然 Everyday.com 在互联网泡沫之后还是关闭了,但是 Tele2 看到了这 6 个人的才能。Zennström 和 Friis 回到了阿姆斯特丹,因为 Friis 没有地方住,所以就借助在 Zennström 家,他们把厨房当成临时办公室。

同住在一起的两个人很快就想到了一个创业点子。当时的美国正在流行一款名为 Napster 的音乐分享软件,两个人也想做一个相似的产品。但是 Napster 激怒了美国的音乐和电影行业,于是这两个人则打算跟音乐圈合作。想法很明确,他们和 Tallinn 合作,新产品 Kazaa 问世了。

Kazaa

Kazaa 是一款 P2P 文件分享程序,跟我们现在使用的 P2P 软件非常相似,但是却解决了 Napster 的不少问题。这款软件在 2000 年 9 月正式问世,成为当时下载量最大的软件。几乎每秒钟都有几名用户在下载 Kazaa。“一想到当时全世界一半的网络流量都是由 Kazaa 收发的,就感到开心。”

但是,Zennström 和 Friis 跟美国电影、音乐企业谈崩了。这些企业起诉 Kazaa 侵犯著作权,这导致这三个人不得不时刻躲着美国来的律师。Zennström 不停地躲避法院的传票。有一次,他在斯德哥尔摩的戏院看戏,他妻子收到了一个陌生人送来的鲜花,里面夹着一封信,信里面塞着法院的传票。Zennström 吓了一跳,赶紧跑了,最后这个传票还是没有送成。他在伦敦也遭遇了相同的时间,同样也躲过了。

为了见 Tallinn他们,Zennström 不得不带着团队坐船去,这样才能逃过身份检查。即便到了 Tallinn 那里,他还是每天担惊受怕。“只要有人敲门,而且我们还不能判断这个人的身份,Zennström 就会吓得藏在桌子底下。”

Bluemoon 的两个成员开始加密他们的来往信件和硬盘。所有的邮件存储时间都不超过 6 个月,能不见外人就不见外人。Zennström 几乎每天都会换电话号码。

好在官司并不会压到 Heinla、Tallinn 和 Kasesalu 身上,但是他们却卷入了与 Kazaa 相关的案子。美国加州法庭要求三人回答法庭提问并且提交有关 Kazaa 的商业秘密。最初,爱沙尼亚政府拒绝了这个请求,但是在二审中,三人还是被美国的律师提问了。

对于这些人来说,Kazaa 案就像是在玩火,既危险又刺激,而且他们的名字开始出现在国际媒体上。因为担心被捕, Zennström 和 Friis 好几年都不敢飞到美国去,即便后来 Kazaa 后来卖给了澳大利亚的商人,他们也不敢坐飞机。好在之后两人花了 1 亿美元才摆平了这个官司。

Skype 的诞生

虽然律师依旧对 Kazaa 案咬着不放,6 人挑团队决定开发新的、不侵犯版权的 P2P 产品,Kazaa 的知识产权掌握在 Zennström 和 Friis 的公司——Joltid——手中。2002 年夏天,开发 Skype 的想法出现了。

团队的办公室就坐落在爱沙尼亚政府的后面,在前往办公室的路上,他们会经过一个酒吧。这个酒吧后来成为了每个 Skype 员工和参观者必去的地点之一,而且必点一杯臭名昭著的 Millimallikas(由茴香伏特加、龙舌兰和辣椒酱混合的奇怪鸡尾酒……)。

Zennström 和 Friis 本来打算开发一款 WiFi 分享软件,但是 Annus 和 Friis 后来想到了一个便宜打电话、分享数据的想法。他们讨论说要打造一款 WiFi 电话,也就是后来的 Skype 网络电话。2003 年春天,Skype 的最初版本完成,并在 20 人之间进行了测试。

Skype 一词取自“sky”和“peer”,为了模仿 Napster,Skype 最初叫做 Skyper,但是因为已经有了 Skyper.com这个网站,所以就取消了“r”,称之为“Skype”。

在当时,对着电脑说话看起来很傻,就好比手机在口袋,你却对着手掌说话。最初版本的 Skype 的用户反馈并不理想,用户普遍反映声音有问题。但是当他们突然意识到可以利用 Skyoe 来打免费的国际、越洋电话的时候,用户的态度发生了大转变!

Zennström 和 Friis 从未想过用 Skype 来帮助人们使用盗版软件,但是 Kazaa 的P2P软件基础让 Skype 轻松地实现了这个功能。

国际警察也在盯着 Skype,但是 Skype 的语音通话从最早的版本开始就是加密的,不可能被破解。所以,犯罪分子也非常喜欢用 Skype 来打电话。后来 Skype 推出了给固定电话和手机打电话的付费业务,也成为犯罪分子洗钱的工具之一。这些问题可真是愁死人。

很快,有不少公司也瞄准了 Skype 的网络通话时长,但是 Skype 成功地保住了地位。爱沙尼亚电信 Elion 推出了 Netifon 软件,第一眼看上去确实比 Skype 要好,但是一年之后,因为软件中充满了 Bug 以及复杂的用户界面,Elion 关闭了该项服务。

Skype 具有很大的优势。不同与其他网络服务,Skype 的语音通话可以轻易地穿过防火墙,而且不会在互联网上留下痕迹,通话质量也越来越高。Skype 早期员工 Lauri Tepandi 说:“开发伊始,我们就定下了软件要安装便捷、避免用户接触到复杂的防火墙、IP 地址等技术问题。”

在 2003 年,Skype 在卢森堡注册成立。6 人团队扩充为 7 人。新加入的是一个美国商人,他负责处理 Skype 的重要交易行为。

但是当时的 Skype 并没有赚到钱。2003 年夏天,Skype 公司遇到了发展瓶颈,因为公司已经没有钱来支付开发者薪水。摆在 Skype 面前的是向用户收取月费的选择,与此同时Zennström 手里有一堆没有支付的账单。

而且从账面上来看,Skype 的商业计划也没有打动投资者。随着互联网泡沫的破裂,投资者也不太看好互联网行业。同时,运营商也开始盯上了网络通话。投资者如果投资了 Skype,有可能会血本无归,同时还会收到运营商的投诉。

William Draper,是当时美国少数认为 2003 年是投资 P2P 技术最佳时刻的投资人之一。当时,他派了 Howard Hartenbaum 去欧洲与 Skype 公司商谈,希望投资 Skype。William 的要求非常低,不管 Skype 有没有发展目标、不管它有没有产品、不管它能不能成功,只要能投资就行。

最后,Draper 和 Hartenbaum 以及另外几个天使投资人为 Skype 注资百万美元。现在,这些投资人已经获得了上千倍的回报。

2003 年 9 月 29 日,Skype 正式上线。当日,Skype 下载量为 10000。一个月之后,Skype 用户超过 100 万。

(未完待续)

来源:ArsTechnica   创见

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